La caisse claire est une mutation du tambour d’ordonnance. On abandonne la corde comme moyen de serrage car ce système de tension ne permet pas le réglage séparé de la peau de frappe et de la peau de timbre. Elle est remplacée par des tirants métalliques séparés.

Le premier tambour à tension par vis sur tiges est construit par l'anglais Cornelius Ward en 1837. En France, le 24 décembre 1843, Jean-Nicolas Darche obtient un brevet de cinq ans pour une nouvelle grosse caisse et caisse claire. Elles sont pourvues de cerclages et de tiges en fer, d'écrous et boutons en cuivre, de peaux de veau, de fûts en bois ou en cuivre ou de toute autre ma<ère selon la volonté de l'acheteur. À l'intérieur de ces instruments des cordes harmoniques produisent une vibration. C'est ensuite Emile Boulanger, facteur d'instrument d'origine française installé à Saint-Louis dans le Missouri, qui met au point en 1883 le système de tension séparé des peaux de caisses claires avec des tirants fixés dans les tub lugs.

La caisse claire est pourvue d'un timbre constitué de fils métalliques torsadés à la différence du tambour, dont le timbre est généralement en boyau. Il peut être débrayé à l'aide d'un déclencheur à levier et ne plus être en contact avec la peau de timbre. Cela permet de passer d'un son clair et métallique à un son naturel et résonant. Le terme caisse claire provient certainement de cette sonorité brillante.

Les caisses claires sont généralement en 14 pouces. Il en existe cependant également en 15 pouces comme certaines caisses de parade anciennes. Certaines sont plus petites en 13,12 ou 11 pouces elles sont le plus souvent pourvues de cerclages métalliques en acier embouti ou moulé fixés par 6,8 ou 10 tirants. Les premiers cerclages sont droits, sans rebord arrondi qui limite l'usure des baguettes quand elles frappent en Rimshot sur le cercle et la peau simultanément.

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