Les toms trouvent leur origine auprès de petits tambours chinois venus avec les migrants aux États-Unis. Ce sont des fûts en douves montés de peaux de porc clouées. Elles sont décorées avec des peintures de dragons, de serpents ou autres animaux au caractère fantasmagorique. Ils sont parfois complétés par une série de temple blocks également chinois souvent accordés en mode pentatonique tels ceux qui surplombent la batterie de Chick Webb.

D'autres tambours, initialement appelés les tom-toms, intègrent progressivement le set. Parfois appelés des darboukas ou tams-tams - alors que ce n'en sont pas - ces tambours sont constitués d'une peau de frappe à tension réglable et d'une peau de résonance clouée. Ils sont fixés par des pinces aux cerclages de la grosse caisse.

En 1936, le batteur Gene Krupa, véritable star de la période swing aux solos très démonstratifs, sollicite la marque Slingerland, dont il est artiste attitré, pour produire le tom basse de grand diamètre avec des peaux accordables en frappe et résonance. Ils repose encore sur un trépied en forme de panier.

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